Rybitwy (Sternidae) to rodzina ptaków z rzędu siewkowatych. Rodzina ta liczy dziś 44 gatunki w 7 rodzajach. W Polsce żyje 9 gatunków z tej rodziny ptaków, z czego 6 lęgowych.
Są to ptaki o smukłej sylwetce. Mają długie skrzydła. Ich ogon jest rozwidlony. Najczęstsze ubarwienie to biel od spodu, kolor szary z wierzchu, a na głowie znajduje się czarna czapeczka. Czasem upierzenie jest ciemne lub czarne. Dzioby są ostre, czarne, czerwone lub żółte. Palce nóg są spięte błoną pławną. Samice są nieco większe od samców. Mewa i rybitwa są często mylone ze sobą. Ptaki te jednak różni wiele cech budowy.

Rybitwy zobaczyć możemy w Polsce tylko między kwietniem a wrześniem, ponieważ na zimę odlatują. Jeśli widzimy podobnego ptaka zimą, będzie to mewa. Oprócz pory roku podpowiedzią w ocenie będzie wielkość i kształt ciała – rybitwy są mniejsze, a ich ogony bardziej wcięte. Mewy to ptaki bardziej okazałe, o szerszych, solidniejszych skrzydłach.